Les flors escolten el brunzit de les abelles, el que fa que la seva nèctar sigui més dolça
«Espero que la gent entengui que no només s'escolta amb les orelles».

Fins en els dies més tranquils, el món està ple de sons: les aus canten, el vent bufa entre els arbres i els insectes brunzeixen. Les orelles de presa i depredador estan afinats per detectar la presència de l'altre.

El so és tan elemental per a la vida i la supervivència que va fer que Lilach Hadany, investigadora de la Universitat de Tel Aviv, es preguntés: ¿I si els animals no fossin els únics éssers capaços de sentir el so? I si les plantes també poguessin? Els primers experiments per posar a prova aquesta hipòtesi, publicats recentment al servidor de bioRxiv, suggereixen que les plantes poden escoltar, almenys en un cas, i que això els confereix un avantatge evolutiu.

L'equip de Hadany va analitzar onagras costaneres (Oenothera drummondii) i va determinar que, minuts després de detectar les vibracions de les ales dels pol·linitzadors, les plantes van augmentar temporalment la concentració de sucre del nèctar de les seves flors. En efecte, les pròpies flors feien de orelles que captaven les freqüències específiques de les ales de les abelles i descartaven sons irrellevants com el vent.
El so més dolç

Com teòrica evolutiva, Hadany afirma que la seva pregunta es va veure motivada per la idea que els sons són un recurs natural ubic que les plantes desperdiciarían si no s'aprofitessin d'ells com els animals. Va suposar que, si les plantes tinguessin una forma d'escoltar i respondre al so, això podria ajudar-les a sobreviure i transmetre el seu llegat genètic.

Com la pol·linització és fonamental per a la reproducció de les plantes, el punt de partida de la investigació van ser les flors. L'onagra costanera, que creix salvatge a les platges i parcs de Tel Aviv, va esdevenir una bona candidata, ja que té un temps de floració llarg i produeix quantitats de nèctar quantificables.

Per analitzar les onagras al laboratori, l'equip de Hadany va exposar les plantes a cinc tractaments de so: silenci, gravacions d'una abella melífera a 10 centímetres de distància i sons generats per ordinador en freqüències baixa, intermèdia i alta. Les plantes exposades al silenci -colocadas en pots de vidre que bloquejaven la vibración- no van presentar un augment significatiu en la concentració de sucre del nèctar. El mateix va passar amb les plantes exposades a sons de freqüència alta (158-160 quilohertzs) i intermèdia (34 a 35 quilohertzs).

Però en les plantes exposades als enregistraments de sons d'abella (0,2 a 0,5 quilohertzs) i sons de baixa freqüència (0,05 a 1 quilohertz), l'anàlisi final va revelar una resposta inconfusible. Després de tres minuts d'exposició a aquests enregistraments, la concentració de sucre de les plantes va experimentar un increïble augment del 20 per cent.

La seva teoria sosté que oferir un nèctar més dolç als pol·linitzadors podria atreure més insectes i potser augmentar les probabilitats d'aconseguir pol·linització creuada. De fet, en observacions de camp, els investigadors van descobrir que els pol·linitzadors eren nou vegades més comuns al voltant de plantes que havien estat visitades per un altre pol·linitzador en els sis minuts anteriors.

«Ens va sorprendre bastant descobrir que funcionava de veritat», afirma Hadany. «Però, després repetir-ho en altres situacions, en estacions diferents i amb plantes d'interior i exterior, estem molt segurs del resultat».
Flors a manera d'oïdes

Encara que l'equip va tenir en compte el funcionament del so, per la transmissió i interpretació de vibracions, el paper de les flors es va tornar més intrigant. Tot i que les flors varien molt en forma i grandària, moltes són còncaves o tenen forma de bol. Això les fa perfectes per rebre i amplificar ones de so, com si fossin antenes parabòliques.

Per posar a prova els efectes vibratoris de cada freqüència de so analitzada, Hadany i la seva coautora Marina Veits, llavors estudiant de postgrau en el laboratori de Hadany, van col·locar les onagras costaneres en una màquina anomenada Vibròmetre làser, que mesura els moviments més minúsculs. A continuació, l'equip va comparar les vibracions de les flors amb les dels diversos tractaments de so.

«Aquesta flor en particular té forma de bol, per això, pel que fa a acústica es refereix, té sentit que aquest tipus d'estructura vibri i augmenti la vibració dins de si mateixa», explica Veits.

I, de fet, ho va fer, almenys en les freqüències dels pol·linitzadors. Hadany explica que va ser emocionant observar com les vibracions de la flor concordaven amb les longituds d'ona de l'enregistrament d'abelles.

«De seguida es veu que funciona», afirma.

Per confirmar que la flor era l'estructura responsable, l'equip també va dur a terme proves en flors a què van treure un o més pètals. Aquestes flors no van ressonar amb cap dels sons de baixa frecu